Uno de los mayores riesgos para la salud que afecta a la población australiana, es un peligro que resulta de las técnicas de fabricación del siglo pasado. La intoxicación por plomo se ha descrito como la «epidemia silenciosa», y los impactos negativos para la salud que está teniendo en la comunidad solo se están descubriendo. La investigación ha demostrado que las pinturas a base de plomo que se fabricaron en Australia y se usaron en prácticamente todas las casas construidas antes 1970 han estado causando problemas de salud durante más de 40 años. En la mayoría de las casas fabricadas antes 1970 existe un riesgo significativo de que los ocupantes de la casa estén expuestos diariamente al plomo por encima de los niveles seguros recomendados. Lo que plantea las preguntas, ¿cuál es el peligro de la pintura con plomo? ¿Y cómo puede identificar si su propiedad tiene pintura con plomo?

El Departamento de Medio Ambiente de Nueva Gales del Sur estima que hay hasta 3,7 millones de hogares en Australia que tienen niveles peligrosos de plomo, debido a la pintura con plomo. El principal efecto perjudicial de la pintura con plomo está contribuyendo a las dificultades de aprendizaje de los niños en desarrollo. La composición elemental del plomo es similar al calcio y puede causar un efecto de mímica en el cuerpo. Cuando los niños crecen en sus años de formación, sus cuerpos anhelan constantemente el calcio, que es esencial para el desarrollo del tejido conectivo y los huesos. Debido a las similitudes de calcio y plomo, el cuerpo del niño en desarrollo puede comenzar a absorber plomo en lugar de calcio. Aunque el plomo y el calcio tienen una composición similar a nivel molecular, las respuestas biológicas de las dos moléculas son muy diferentes. La absorción del plomo puede causar dificultades de aprendizaje, incluido el TDAH y defectos de desarrollo de las habilidades motoras. Debido a que los efectos no son evidentes de inmediato, existe una alta probabilidad de que los investigadores aún no sean conscientes de la frecuencia de intoxicación por plomo en la comunidad.

Lo que hace que la exposición al plomo sea particularmente peligrosa es que cuando está presente en la pintura, es prácticamente invisible en forma de partículas. Cuando la pintura en las paredes comienza a deteriorarse, puede causar polvo fino que no es visible para el ojo humano. Este polvo de pintura rico en plomo se puede absorber en la alfombra y la suciedad alrededor de una casa, y los niños lo absorben fácilmente a través de sus membranas mucosas.

Para establecer si un individuo ha tenido exposición al plomo en el pasado, se debe realizar una prueba de plomo en la sangre. Solo en los resultados de la prueba se puede identificar la exposición al plomo. Existen teorías de que debido a la conciencia limitada en la comunidad de que el envenenamiento por plomo puede causar dificultades de aprendizaje, posiblemente haya muchos más casos de exposición al plomo en la comunidad de lo que se registra.

Debido a que la pintura con plomo se usó en todas partes en casas construidas antes 1970, es importante que los propietarios investiguen si su propiedad tiene pintura con plomo aplicada en las paredes o techos. La prueba de identificación de plomo es una prueba simple que los pintores harán antes de renovar una propiedad y comenzar a lijar la pintura de las paredes. Un kit de prueba de pintura de campo de plomo está disponible en tiendas de pintura y mantenimiento del hogar. Cualquiera puede usar el kit de prueba simple, ya que las instrucciones del fabricante que se proporcionan con el kit son fáciles de seguir. El kit consiste en un tubo con dos productos químicos que cuando se combinan cambian de color cuando se exponen a pintura a base de plomo.

Es importante que los propietarios, y especialmente los pintores, estén bien informados sobre los riesgos de la exposición a la pintura con plomo. La comunidad debe ser consciente de que los niños pueden inhalar partículas de pintura con plomo y causar dificultades de aprendizaje y defectos de habilidades motoras. Hay varios departamentos gubernamentales que continúan investigando los efectos de la exposición al plomo e identificando prácticas laborales seguras que evitarán la exposición a las personas.